La ricerca mostra che l’esercizio fisico, che si tratti di sport di squadra, sport individuali o anche solo di andare fuori a giocare, ci rende più creativi e più attenti quando torniamo sui nostri banchi. Può anche aiutarci a imprimere l’apprendimento nella nostra memoria muscolare, proprio come un allenamento sportivo.È sempre più riconosciuto a livello scientifico che l’attività fisica sia determinante per il funzionamento cognitivo e neurale dei bambini oltre ad avere diversi benefici fisiologici e psicologici. I risultati di diverse ricerche mostrano come alti livelli di attività fisica migliorino il funzionamento cognitivo e i risultati accademici nei bambini in età scolare (Carson et al., 2016).

In uno studio del 2014 dell’Università del Nord del Texas, i ricercatori hanno scoperto che l’attività aerobica tra i bambini ha portato a punteggi più alti nei test di lettura e matematica. Gli scienziati dell’Università dell’Illinois, utilizzando i dati della risonanza magnetica per misurare le dimensioni del cervello, hanno scoperto che i bambini di nove e dieci anni fisicamente attivi avevano un ippocampo più grande dei loro coetanei sedentari e hanno ottenuto punteggi più alti nei test di memoria.

Una meta analisi del 2016 di Jackson e colleghi, ad esempio, ha mostrato che un programma strutturato di allenamento rivolto a bambini tra i 7 e i 12 si associ ad un miglioramento significativo della capacità di inibizione; si tratta di un insieme di capacità che ci permettono di regolare il nostro comportamento in modo da fornire una risposta adeguata alla situazione in cui ci troviamo, è  un’importante funzione cognitiva alla base di diversi processi mentali complessi come l’intelligenza, l’interazione sociale e l’abilità di risolvere problemi complessi.

In uno studio in corso, Il professore di psicologia della Northeastern University Charles Hillman ha trovato prove che i bambini che corrono e giocano per 70 minuti al giorno mostrano abilità cognitive migliori di quelli che non lo fanno.

Perché l’esercizio fisico è la chiave della cognizione? Esistono molti meccanismi diversi“, afferma Hillman. “Non li capiamo tutti, ma uno di quelli di base è che in risposta all’esercizio cardiovascolare, c’è un aumento del flusso sanguigno. Il sangue trasporta ossigeno, che nutre il tessuto cerebrale. Un altro è che le molecole neuro-protettive aumentano durante l’esercizio e sono correlate, tra le altre cose, alla memoria.

La linea di base è il movimento: anche un singolo momento di moderato esercizio fisico migliora la funzione cerebrale. Dice Hillman: “Se mi chiedessi di progettare un giorno di scuola perfetto, si tratterebbe di lezioni di 45 minuti, con intervalli di 10-15 minuti in modo che possano ottenere i benefici dell’attività esterna.”

Il cervello umano si è evoluto per integrarsi e rispondere ai segnali di tutti e cinque i sensi – non solo della vista – che può aiutare a spiegare perché gli stimoli cinestetici e tattili sono una spinta all’apprendimento. Un esempio importante di questa capacità del cervello sono i risultati sempre maggiori che si ottengono con bambini con problemi come la dislessia: molti specialisti fanno esercitare i ragazzi con le parole mentre saltano su un trampolino. Attività ripetitive, ritmiche, multisensoriali come saltare la corda, ballare, saltare e lanciare una palla coinvolgono il corpo, non solo la mente, aiutandoci ad assorbire meglio le informazioni e conservarle più a lungo. Il movimento, specialmente quando è divertente, ci distoglie anche da ciò che potrebbe essere altrimenti percepito come un compito oneroso.

I dati dell’Istat rivelano che l’Italia è uno dei paesi più sedentari d’Europa mentre l’attività fisica è estremamente importante per i bambini.

Di quanti movimenti hanno bisogno i bambini? In un rapporto pubblicato a novembre dal comitato consultivo delle Linee guida per le attività fisiche del Dipartimento della salute e dei servizi umani degli Stati Uniti, i bambini dai 6 ai 17 anni sono invitati a fare un’ora di attività da moderata a intensa ogni giorno. Questo è invariato rispetto al rapporto precedente, ma la novità è la raccomandazione anche per i bambini più piccoli: i bambini in età prescolare di età compresa tra i tre e i cinque anni dovrebbero essere “attivi durante il giorno”.

Gli sport di squadra e le attività organizzate sono ottimi sbocchi fisici, ma non programmati o liberi da soli – anche il gioco è importante. Quando non rispondono agli stimoli esteriori e alle istruzioni dei loro allenatori o amici, i bambini sono più in grado di sintonizzarsi con la propria immaginazione. E secondo recenti studi, sognare ad occhi aperti è sia un indicatore di intelligenza che un canale per una maggiore creatività.

Non c’è dubbio che l’attività fisica sia estremamente importante per i bambini.

Oltre ai benefici legati al corpo e alla crescita, praticare uno sport può aiutare a costruire la fiducia e l’autostima, imparare le abilità sociali e stabilire abitudini di vita sane a lungo termine.

Ma ovviamente non tutti i bambini sono uguali e soprattutto non tutti amano lo sport allo stesso modo. Molti bambini si impigriscono, complici gli stimoli passivi come computer, console, tv e smartphone e a volte per un genitore convincerli a fare sport con regolarità può diventare come costringerli a mangiare verdura cotta ogni giorno.

Sport e Bambini in Italia

I dati dell’Istat rivelano che l’Italia è uno dei paesi più sedentari d’Europa e il dato non riguarda solo gli adulti, ma si riferisce anche ai bambini. Nel 2017, i bambini nella fascia d’età tra i 6 e i 10 anni che non praticavano sport e attività fisica erano il 18,8%, se prendiamo in considerazione la fascia d’età che va dai 3 ai 5 anni, i dati sono ancora più preoccupanti: il 48,8% non pratica né sport né attività fisica. La conseguenza di questo stile di vita sedentario è che, in Italia, un bambino su 3 è in sovrappeso.

Rispetto a comportamenti che favoriscono la sedentarietà ben il 44% dei bambini ha la Tv nella propria camera da letto, il 41% trascorre più di 2 ore al giorno davanti a Tv/videogiochi/tablet/ cellulari, solo 1 su 4 si reca a scuola a piedi o in bicicletta. E quando si cresce non va meglio: dopo i 14 anni il 20% dei maschi e il 40% delle ragazze interrompe la pratica dello sport.


Riferimenti:

Carson, V., Hunter, S., Kuzik, N., Wiebe, S. A., Spence, J. C., Friedman, A., … Hinkley, T. (2016). Systematic review of physical activity and cognitive development in early childhood. Journal of Science and Medicine in Sport, 19(7), 573–578.

Jackson, W. M., Davis, N., Sands, S. A., Whittington, R. A., & Sun, L. S. (2016). Physical Activity and Cognitive Development. Journal of Neurosurgical Anesthesiology, 28(4), 373–380.