Gli adolescenti negli Stati Uniti semplicemente non dormono abbastanza. Le conseguenze di questa epidemia di privazione del sonno sono estese e includono tassi crescenti di ansia e depressione tra gli adolescenti, nonché pensieri e azioni suicide. Gli adolescenti con problemi di sonno hanno maggiori probabilità di essere coinvolti in incidenti stradali e corrono un rischio maggiore di lesioni durante le attività sportive.

Gli esperti hanno indicato varie ragioni per il deficit cronico del sonno negli adolescenti: aumento dei compiti a casa, troppe attività extra-curriculari, consumo di caffeina, orari di inizio della scuola che contrastano con i ritmi circadiani naturali nelle scuole medie e superiori e l’uso di dispositivi elettronici e schermi retroilluminati, che possono interrompere i modelli di sonno, prima di coricarsi.

Ma i ricercatori dell’Università di Rochester hanno scoperto che una soluzione semplice e “vecchia” porta a risultati solidi: una “buona notte” chiara a cui i genitori aderiscono costantemente.

Una maggiore applicazione delle ore di sonno stabilite dai genitori per gli adolescenti dai 14 ai 17 anni è associata a una maggiore durata del sonno“, afferma Jack Peltz, autore principale di un recente studio, pubblicato sulla rivista accademica Sleep. Peltz, ora professore associato di psicologia al Daemen College, ha conseguito il dottorato in psicologia a Rochester nel 2013 e ha condotto lo studio nell’ambito di una ricerca presso il Dipartimento di Psichiatria del Medical Center dell’Università di Rochester.

Gli adolescenti con problemi di sonno hanno più probabilità di essere coinvolti in incidenti stradali e corrono rischi maggiori durante le attività sportive

Tra i partecipanti allo studio c’erano adolescenti e i loro genitori. Il team ha chiesto ai partecipanti adolescenti di tenere un diario del sonno due volte al giorno per sette giorni, raccogliendo rapporti sulla durata del sonno, i livelli di energia durante il giorno e i sintomi depressivi. I genitori, nel frattempo, hanno fornito informazioni sulla loro applicazione delle regole e dei problemi di sonno.

Tra i risultati chiave:

  • L’ora di andare a letto con i genitori – insieme agli orari successivi di inizio della scuola – sono i principali fattori predittivi di durata del sonno, livello di energia durante il giorno e sintomi depressivi.
  • Oltre il 50 percento degli intervistati dei genitori non ha riferito di regole per andare a dormire specifiche o applicate, coerenti con i tassi misurati nelle ricerche precedenti condotte su famiglie negli Stati Uniti.
  • Il tempo di screening serale e il consumo di caffeina non hanno, diversamente dalle ipotesi dei ricercatori, un impatto significativo sulla durata del sonno degli adolescenti nel corso dello studio.

Nel 2014, l’American Academy of Pediatrics ha risposto all’epidemia di privazione di altri problemi di sonno sollecitando i distretti scolastici a iniziare le lezioni non prima delle 8:30 del mattino, specialmente per le scuole medie e superiori. Ma ad oggi, solo il 14% circa delle scuole superiori statunitensi ha seguito la raccomandazione, il che rende ancora più importante il ruolo di impostazione delle regole da parte dei genitori.

I ricercatori riconoscono che potrebbe essere difficile stabilire l’ora di andare a letto per gli adolescenti; ma i loro risultati suggeriscono che la condivisione di alcune regole con i genitori ha prodotto migliori risultati di salute mentale per la loro prole. Detto questo, “idealmente i genitori dovrebbero essere in grado di lavorare in collaborazione con i loro adolescenti per sviluppare le ore di riposo che supportano ancora l’autonomia del bambino“, afferma Peltz.

In conclusione, secondo il coautore Ronald Rogge, professore associato di psicologia a Rochester, è che “anche se gli adolescenti iniziano a guadagnare autosufficienza e indipendenza, hanno ancora bisogno di dormire e potrebbero non dare la priorità se lasciati a se stessi“.

In assenza di una regola ferrea, ci sono comunque intervalli salutari, afferma Heidi Connolly, professore di pediatria e capo della divisione di medicina del sonno pediatrica a Rochester, che è anche coautore dello studio. La maggior parte degli adolescenti ha bisogno di dormire dalle 8,5 alle 9,5 ore ogni notte, afferma, rispecchiando le raccomandazioni formulate dall’American Academy of Sleep Medicine e approvate dall’American Academy of Pediatrics.

Per quanto riguarda un momento di coricarsi appropriato, quello ovviamente dipende dal tempo di sveglia. “È intrinsecamente più difficile per gli adolescenti addormentarsi prima che dopo a causa del loro ritmo circadiano“, afferma Connolly. “Ecco perché è così importante che gli orari di inizio delle scuole superiori siano successivi, come raccomandato dall’American Academy of Pediatrics“.

L’ideale è sentirsi ben riposati durante il giorno e svegliarsi spontaneamente intorno all’orario di sveglia programmato anche quando è permesso dormire.

Il team osserva che potrebbero essere necessari studi futuri per determinare se i loro risultati sono veri in una vasta gamma di popolazioni; avvertono che il loro campione era prevalentemente bianco, istruito e economicamente avvantaggiato.


Riferimenti:

Jack S Peltz, Ronald D Rogge, Heidi Connolly. Parents still matter: the influence of parental enforcement of bedtime on adolescents’ depressive symptomsSleep, 2019; DOI: 10.1093/sleep/zsz287